Astronomie

Faits intéressants sur les comètes

Les comètes, comme les astéroïdes, sont de petits corps célestes qui gravitent autour du Soleil. Cependant, contrairement aux astéroïdes, les comètes sont principalement composées d’ammoniac congelé, de méthane ou d’eau et ne contiennent que de petites quantités de matériaux rocheux. En raison de cette composition, les comètes ont reçu le surnom de «boules de neige sales».

Parties d’une comète

Certaines comètes ont des orbites très elliptiques qui les rapprochent relativement du Soleil. Lorsque ces comètes s’approchent du Soleil, les glaces qui s’y trouvent fondent et des traits brillants se forment. Voici une liste de ces fonctionnalités.

Noyau: le noyau d’une comète est composé de glace et de matière rocheuse. Le noyau de la plupart des comètes varie d’environ 10 à 100 km de diamètre, bien qu’ils puissent atteindre 100 km de diamètre.

Coma: le nuage de gaz qui se forme autour du noyau lorsque le coma est chauffé est appelé coma. Ces gaz sont généralement un mélange de vapeur d’eau, d’ammoniac et de dioxyde de carbone.

Queue de poussière: la queue de poussière d’une comète est composée de gaz et de minuscules particules de poussière emportées par le noyau lorsque la comète est chauffée. La queue de poussière est la partie la plus visible d’une comète.

Queue ionique: la queue ionique est un flux de gaz ionisés qui est soufflé directement loin du Soleil à la suite du contact de la comète avec le vent solaire.

D’où viennent les comètes?

Les comètes ont été vues par l’humanité depuis des millénaires. Cependant, les scientifiques ont déterminé qu’étant donné la «perte» de matière à chaque fois qu’une comète est en orbite près du Soleil, la durée de vie d’une comète peut n’être que des milliers d’années – un nombre relativement faible par rapport à la durée de vie du système solaire. Ainsi, les scientifiques ont conclu que si les comètes sont toujours présentes dans le système solaire aujourd’hui, il doit y avoir une pépinière de comètes quelque part dans le système solaire, sinon toutes les comètes auraient suivi le cours de leur vie il y a longtemps. De plus, puisque nous avons déterminé presque tous les objets du système solaire interne, le seul endroit qui reste pour ce réservoir de nouvelles comètes est dans le système solaire externe.

Au cours de la seconde moitié du XXe siècle, les preuves fournies par les orbites des comètes suggéraient qu’il n’y avait pas qu’une seule région du système solaire externe produisant des comètes, mais deux. La première de ces régions est ce qu’on appelle la ceinture de Kuiper, une bande de comètes similaire à bien des égards à la ceinture d’astéroïdes trouvée dans le système solaire interne. Les comètes originaires de cette région ont des périodes orbitales relativement courtes et gravitent autour du Soleil à peu près dans le même plan que les planètes. La deuxième région, appelée le nuage d’Oort, est une région plus éloignée que la ceinture de Kuiper et est essentiellement une coquille sphérique. Ces comètes provenant de cette zone ont des périodes orbitales beaucoup plus longues que celles de la ceinture de Kuiper. De plus, le plan orbital des comètes du nuage d’Oort peut être considérablement incliné par rapport à celui du plan orbital des planètes.

Quant à la façon dont une comète originaire de l’une de ces régions acquiert une orbite qui l’amène dans le système solaire interne, les théories actuelles proposent qu’elle puisse soit être projetée dans sa nouvelle orbite par une collision avec une autre comète, soit son orbite peut être modifiée par le force gravitationnelle d’un objet interstellaire passant à proximité dans le système solaire externe.

Comètes célèbres

Il existe plusieurs comètes célèbres, certaines étant connues des anciens humains et certaines n’apparaissant que récemment. Voici les comètes les plus connues.

La comète de Halley. En 1705, en étudiant les orbites de plusieurs comètes connues, Edmond Halley découvrit que la comète observée en 1531, 1607 et 1682 était une de la même. À la suite de la découverte de Halley, la comète porte son nom. La comète de Halley est visible tous les 75 à 76 ans.
Comète Hale-Bopp. 

La comète Hale-Bopp est surtout connue de la plupart des gens pour le culte californien très médiatisé qui croyait que la comète était un vaisseau spatial. La comète Hale-Bopp a été visible pour la dernière fois en 1997 et ne le sera plus avant environ 2300 ans. Il porte le nom de ses co-découvreurs, Alan Hale et Thomas Bopp.

La comète Shoemaker-Levy 9. Shoemaker-Levy 9, également connue sous le nom de SL 9, était une chaîne de comètes capturée par la gravité de Jupiter et qui a ensuite commencé une orbite autour de la planète. L'orbite de SL 9 supposée à propos de Jupiter était, cependant, très irrégulière et à la suite de cette irrégularité, SL 9 s'est écrasée sur Jupiter dans un affichage brillant pendant la semaine du 16 juillet 1994. Shoemake-Levy 9 est nommé d'après ses découvreurs, Gene Shoemaker, Carolyon Shoemaker et David Levy.